La CE multa con 60 millones a los importadores de plátanos Dole y Weichert por pactar precios

La empresa Chiquita, que formaba parte del cártel, se libra de la sanción por haber denunciado los hechos a Bruselas.

La Comisión Europea impuso hoy una multa de 60,3 millones de euros al importador de plátanos estadounidense Dole y al alemán Weichert por haber participado entre 2000 y 2002 en un cártel para pactar los precios en ocho países de la UE: Austria, Bélgica, Dinamarca, Finlandia, Alemania, Luxemburgo, Países Bajos y Suecia. Del cártel formaba parte también Chiquita, que se libra de la multa por haber sido la primera empresa en denunciarlo a Bruselas.

La comisaria de Competencia, Neelie Kroes, destacó que los consumidores europeos gastan "cantidades importantes" de dinero en plátanos cada año y consideró "totalmente inaceptable" que las empresas multadas hayan pactado los precios de este producto. "El Ejecutivo comunitario no tolerará un comportamiento de este tipo", afirmó en un comunicado.

El consumo de plátanos en los ocho Estados miembros afectados equivalía a 1,6 millones de toneladas en 2002, con un valor al por menor estimado en alrededor de 2.500 millones de euros.

Se realizaron inspecciones sorpresa

La investigación de Bruselas se inició en abril de 2005, después de que Chiquita delatara la existencia del cártel y pidiera inmunidad. El Ejecutivo comunitario llevó a cabo entonces inspecciones por sorpresa en los locales de varios importadores de plátanos.

Según explicó la Comisión, el comercio del plátano se organiza en ciclos semanales. Durante el periodo de la infracción, los importadores fijaban y luego anunciaban todos los jueves por la mañana su precio de referencia para la semana siguiente. En numerosas ocasiones, se produjeron llamadas telefónicas bilaterales entre las empresas, habitualmente la víspera del día en que se fijaban los precios.

Durante estas comunicaciones, los importadores discutían y revelaban sus intenciones de precios: si tenían la intención de mantener, aumentar o disminuir su precio de referencia.

Las multas impuestas a Dole (45,6 millones de euros) y a Weichert (14,7 millones) han sido reducidas un 60% debido a las circunstancias específicas del caso, entre ellas el régimen reglamentario que se aplicaba al sector del plátano en aquel momento. A Weichert se le descontó otro 10% por haber participado sólo en una parte del cártel. La empresa estadounidense Del Monte deberá hacerse cargo de parte de la multa impuesta a Weichert porque la controlaba en el momento de la infracción.

El Ejecutivo comunitario recordó que cualquier persona perjudicada por el cártel puede llevarlo ante los tribunales nacionales para obtener una indemnización por daños y perjuicios. La decisión de Bruselas de este miércoles puede utilizarse como prueba de la existencia de la infracción.

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